在七年战争以后,英国基本上已经在殖民地方面打败了法国,虽然后来丢掉了美国,但没有对帝国的国力产生太大影响,何况库克船长还在太平洋上发现了澳大利亚和新西兰。在一切都如火如荼的时候,在1765年的英国,一个年轻人正在为他的发明的一个关键性突破欢呼雀跃,他创造了一种掌握人类从未掌握过的力量的方式。

这个年轻人叫詹姆斯·瓦特(James Watt),他的发明是将蒸汽机中的冷凝器和气缸分离,使得蒸汽机可以真正大规模为人类服务。从此开始,人类进入了蒸汽时代。在这里,我们要关注的是蒸汽机对英国的影响:蒸汽机加上之前的珍妮纺织机和之后的蒸汽机车等发明,使得英国开始了工业化进程。

瓦特

在这一切的帮助下,英国的国力直线上扬,再加上他强大的海军,好像没有任何国家能够对英国构成威胁。在18世纪末19世纪初的拿破仑战争中,拿破仑无论花多大功夫去推行大陆封锁政策,都无法阻止英国的商品涌入其他国家,就连他自己都不得不承认,他的士兵的军服都来自大英帝国的棉纺织品。英国的海军强不代表英国陆军弱。英国陆军虽然规模小,但素质高。这我们从滑铁卢战役和半岛战争中都可以看出。

在赢得了拿破仑战争之后,英国开始推行两个关键外交政策:大陆均势和光荣孤立。这些政策使英国并没有收到欧洲1830和1848革命的影响。在经济上,英国坚持相信亚当·斯密的《国富论》中的自由主义市场模式,通过取消对别的国家的关税来让别的国家取消对自己的关税。由于英国的工业化使他的产品极具竞争力,在双方都取消关税的情况下仍能保持贸易顺差。

但到了一个国家是个例外:中国。中国的茶叶和瓷器在英国极具竞争力,再加上中国人对工业化的产品不感冒,使得英国的贸易逆差越来越大,逼迫英国使用鸦片这种下三滥的手段来保持顺差,后来又用大炮轰开了中国的国门。

鸦片战争

虽然这些手段对中国损伤极大,但对英国无所谓。但英国的经济政策导致的结果是贫富差距的急剧扩大。工人们认为他们的痛苦是由于机器造成的,所以开始了砸毁机器的卢德运动。而且更恶劣的影响还在下面:在19世纪40年代的爱尔兰,由于当地的主食土豆大量生病使得当地发生饥荒。

而在危机面前英国人仍然机械的执行自由主义市场经济而不进行干涉,使得100万爱尔兰人饿死,大量爱尔兰人逃离到美国,成为了美国爱尔兰人很多的原因之一(美国的爱尔兰裔人口多达3600万,而爱尔兰全国人口还不到500万)。而且这个饥荒还激起了爱尔兰人的民族意识,使爱尔兰最终在1922年独立。

我们承认这个时候的英国是最强大的,但大英帝国不详的征兆已经开始出现了。

在维多利亚时期,英国正式实现了工业化,并举办了万国博览会来展示自己的工业化成果。这个时候的英国殖民地遍及全世界,占全球总面积的四分之一,经济总量占世界一半以上。英国成为继哈布斯堡帝国之后第二个日不落帝国。但这个时候太阳已经西斜,当英国人意识到时,太阳已经在大西洋彼岸升起。

下一期将介绍英国的衰落,请点击《英国史之大英帝国的衰落》阅读。

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