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对于水上城市,无人不知意大利的威尼斯,而我们当然都知道苏州和江南水乡。但有多少人知道世界上还有一个城市的运河水道比威尼斯还长,而且运河水道上布满了船闸,每个船闸至今仍在使用,蔚为壮观,叹为观止。这个城市就是英国的伯明翰。

伯明翰

我在到达伯明翰之前对伯明翰的运河和船闸闻所未闻。在去英国旅游之前,我阅读了一些英国旅游书籍,也在网上查阅了一些资料,对那些著名的景点,如世界文化遗产等都有一点了解,但伯明翰的运河不是世界文化遗产,所以一点不知道。

好在我们住的旅馆就在运河边上,让我们能开窗看运河,出门看运河,和伯明翰的运河亲密接触了3天。可是问问伯明翰的居民,有谁不住在运河边上呢?伯明翰城市运河密如蛛网,资料上说伯明翰市区中心33%的城市人口居住于距运河1公里的范围内。可以说伯明翰有差不多一半人住在运河边上,我们作为旅游者住在运河边就不足为奇了。足奇的是伯明翰的运河阶梯船闸,虽然在英国各地都能看到这种运河船闸,但能像伯明翰这样集中,排列密度之大,可能只此一家。我在运河边上的旅游地图粗略数了一下,市中心有75处船闸,一些地方的船闸如同楼梯,一闸连着另一个闸,层层叠叠。

伯明翰的运河

我们三人单独拿出时间沿运河骑行,看河、看闸、看船。在一处连续13个船闸处,我们跟随一个运河船,一个一个地过闸,亲手完成关闸——蓄水——开闸的完整升级过程。运河船闸是无人看守的,每一条船通过都要由船员亲手来做升降船的过程,这是一个体力活,一条船一般有两个船员,一个开船,一个开闸。我问陪我们玩的这条船的船老大,一次航行过多少船闸,他说要过30个船闸,至少要2个小时才能走完。这段河道最窄处是3米,船的宽度他说也是3米,我想可能小于3米。可以说运河船只是依照运河水道的宽度量身定做的。最窄的地方过船几乎是靠公差间隙通过的。我们玩的这条船长有17米,里面一张办公桌,一个沙发床,不知道是做什么用的船。大部分行船是旅游船,和我们相随的就有旅游卧铺船和客船,我问一艘从外地开来的船老大走了几天了,他说每次的目的地都不同,他的船一次航行至少3天,有时5天,7天不等,都是乘船游运河的外国游客。

伯明翰的运河

当年葛洲坝通船时,电视和报纸也想说明阶梯船闸的原理,估计记者自己未必搞懂,所以说的不明不白,我很想搞懂它是怎么完成的,但百思不得其解。在伯明翰就不用担心这个问题,在运河边上的信息板上,他们画有船闸原理图,一目了然,再加上我们亲自动手完成一个升降级工程,自然就清清楚楚了。我还在伯明翰的博物馆看到过船闸演示装置,也是个互动的,可以直接动手升降船模型。

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每个船闸分上下两个闸门,每个闸门又分下排水口和上闸门组成。开关闸门没有工作人员,也不准备摇把,都是船员自助开关的,船员腰带上栓一个皮套,那是放摇拐把用的,摇拐把是摇排水口闸门的,而上面的大闸门则是完全靠人工推力开关的,闸门是杠杆原理,但依然是力气活,闸门杠杆下面弧形搓板砖,是给脚蹬加力用的,以前用弓形铁钉钉的脚蹬有的已经快磨光了,岁月痕迹在运河边上随处可见。

伯明翰运河长度一说是60公里,另一说是50多公里,哪种说法都比威尼斯长。而且伯明翰的运河不是孤立的,它只是英国运河联盟的一小部分。伯明翰是英国重要的工业城市之一,同时也是英国运河网络的中心枢纽所在。曾几何时运河担负着英国的交通命脉的角色。随着现代工业与交通的发展,运河逐渐失去了它的主力运输作用,在二战中伯明翰又遭受严重的轰炸,后来的城市更新、产业调整、河水污染给运河命运带来了不测。好在英国人喜爱古董,不遗余力的保护历史遗存,今天的运河正重新焕发生机。到英国游运河既观光,又能怀旧,还能让我们思考点什么。

原文来自:老河骑游世界

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